1994 wurde Erin Gruwell (Hilary Swank) in Long Beach, Kalifornien, akzeptiert, Englisch für gefährdete Schüler an der Woodrow Wilson High School zu unterrichten-einer einst hochgelobten Schule, die seit der Durchsetzung der freiwilligen Integration zurückgegangen ist und an der die rassischen Spannungen seit den Unruhen in Los Angeles vor zwei Jahren zugenommen haben. Erin kämpft darum, eine Verbindung zu ihren Schülern herzustellen und beobachtet zahlreiche Kämpfe zwischen einigen von ihnen, die in rivalisierenden Banden sind.,

Eines Nachts geht die Latina-Studentin Eva Benitez (April Lee Hernández) in einen Supermarkt, während ihr Freund Paco (Will Morales), ein Bandenkollege, und zwei andere Freunde im Auto bleiben. Evas Klassenkameradin und Rivalin Sindy Ngor (Jaclyn Ngan), eine kambodschanische Flüchtlingsfamilie, ihr Freund und eine andere Freundin betreten ebenfalls den Laden. Der afroamerikanische Student Grant Rice (Armand Jones), frustriert über den Verlust eines Arcade-Spiels, fordert eine Rückerstattung vom Ladenbesitzer., Als Grant stürmt, Paco, als Vergeltung für einen Kampf gegen ihn früher während einer massiven Schlägerei in der Schule zu verlieren, versucht ein Drive-by-Schießen, ihn zu töten, aber vermisst und tötet versehentlich Sindys Freund, während Grant die Szene flieht und wird später für den Mord verhaftet. Als Zeugin muss Eva vor Gericht aussagen; Sie beabsichtigt, „ihre eigenen“ in ihrem Zeugnis zu bewachen.,

Am nächsten Schultag untersucht Erin eine rassistische Zeichnung einer ihrer Latino-Schülerinnen und unterrichtet damit die Klasse über den Holocaust, von dem alle außer dem kaukasischen Schüler Ben Samuels (Hunter Parrish) nichts wissen. Sie beginnt allmählich, ihr Vertrauen zu verdienen und kauft Kompositionsbücher, die sie als Tagebücher verwenden können, in denen sie über ihre Erfahrungen sprechen, vertrieben zu werden, missbraucht zu werden und ihre Lieben sterben zu sehen.,

Entschlossen, ihre Schüler zu reformieren, übernimmt Erin zwei Teilzeitjobs, um mehr Bücher und Aktivitäten zu bezahlen, und verbringt viel mehr Zeit in der Schule, sehr zur Enttäuschung ihres Mannes Scott (Patrick Dempsey). Eine Transformation ist speziell in einem Schüler sichtbar, Marcus (Jason Finn). Erin lädt verschiedene jüdische Holocaust-Überlebende ein, mit ihrer Klasse über ihre Erfahrungen zu sprechen, und fordert die Schüler auf, eine Exkursion zum Museum of Tolerance zu besuchen., Die Schüler beginnen zu erkennen, dass Rivalen gegeneinander zu sein, nur basierend auf Rasse, sollte kein Grund sein, ihre Freundschaften miteinander zu verbieten. Inzwischen werden ihre einzigartigen Trainingsmethoden von ihren Kollegen und Abteilungsleiterin Margaret Campbell (Imelda Staunton) verachtet.

Das folgende Schuljahr kommt und Erin unterrichtet ihre Klasse (jetzt sophomores) wieder, so dass es das zweite Jahr, dass sie ihre Lehrerin ist. Am ersten Tag lässt Erin ihre Klasse einen „Toast auf Veränderung“ vorschlagen, damit sich jeder über seine Kämpfe und was er an sich ändern möchte, öffnen kann., Später verdient die Klasse genug Geld, damit Miep Gies (Pat Carroll) in die Vereinigten Staaten kommt und ihre Geschichte erzählt, wie sie Anne Frank, ihrer Familie und den Van Pels hilft, sich vor den Nazis zu verstecken; Sie überredet dann auch die Schüler, dass sie Helden sind und dass sie „auf ihre eigene Art und Weise ein kleines Licht in einem dunklen Raum einschalten.“

Diese beiden Ereignisse inspirieren Eva, die Wahrheit zu sagen und sich von den Forderungen ihres Vaters zu befreien, immer ihre eigenen zu beschützen., Bei Grants Prozess schockiert sie den Gerichtssaal, indem sie enthüllt, dass Paco tatsächlich Sindys Freund am Tatort getötet hat; Grant wird verschont, verurteilt zu werden, während Paco verurteilt wird, Sindy vergibt Eva später. Danach wird Eva angegriffen und bedroht, aber letztendlich von ihren Bandenkollegen verschont, die sich von ihr distanzieren, und sie zieht aus Sicherheitsgründen bei ihrer Tante ein.

In der Zwischenzeit bittet Erin ihre Schüler, ihre Tagebücher in Buchform zu schreiben. Sie kompiliert die Einträge und nennt sie das Tagebuch der Freedom Writers., Ihr Mann lässt sich von ihr scheiden, da er das Gefühl hat, dass Erin ihren Schülern zu viel Zeit widmet und nicht genug Zeit für ihre Ehe hat. Margaret sagt ihr, dass sie ihre Kinder nicht für ihr Junior-Jahr unterrichten kann. Nachdem sie von ihrem Vater (Scott Glenn) ermutigt wurde, kämpft Erin gegen diese Entscheidung und überredet den Superintendenten schließlich, ihr zu erlauben, ihre Kinder während ihrer Junior-und Senior-Jahre zu unterrichten, sehr zu ihrer Freude. Der Film endet mit einer Notiz, dass Erin zahlreiche Gymnasiasten erfolgreich darauf vorbereitet hat, das College zu absolvieren und zu besuchen—für viele das erste in ihren Familien.

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